Los retratos de los Obama no son lo que esperabas, y por eso son geniales.

Por Philip Kennicott Crítico de arte y arquitectura 12 de febrero de 2018 Por Philip Kennicott Crítico de arte y arquitectura 12 de febrero de 2018

La Galería Nacional de Retratos ha revelado los retratos oficiales del ex presidente Barack Obama y la primera dama Michelle Obama, ambos pintados por artistas afroamericanos, y ambas sorprendentes adiciones a la exhibición de los presidentes de Estados Unidos del museo. Se ve al 44o presidente sentado en un sillón de madera que parece flotar en medio de una malla de follaje denso y flores en una imagen de Kehinde Wiley. La primera dama, pintada sobre un fondo azul huevo de petirrojo, apoya la barbilla en una mano y mira al espectador con una curiosa mezcla de confianza y vulnerabilidad en un lienzo de Amy Sherald.



Los artistas, elegidos por los Obama, han combinado la representación tradicional con elementos que subrayan la complejidad de sus temas y el hecho histórico de su ascenso político. Y ambos pintores han logrado crear semejanzas convincentes sin sacrificar aspectos clave de sus estilos característicos. Los Obama se arriesgaron significativamente con ambos artistas y fueron recompensados ​​con imágenes poderosas que sacudirán las expectativas y las suposiciones de los visitantes de las galerías presidenciales tradicionalmente sencillas.



'Bastante nítido', dice Obama sobre su retrato presidencial.

Wiley, un artista establecido cuyo trabajo se encuentra en importantes museos de todo el mundo, ha producido una superficie característicamente plana, casi pulida, con colores intensamente ricos y un fondo ajetreado y suntuoso que recuerda su interés por el retrato histórico.



La Galería Nacional de Retratos dio a conocer los retratos oficiales del ex presidente Barack Obama y la primera dama Michelle Obama. (Reuters)

Sherald, quien ganó el premio Outwin Boochever de la National Portrait Gallery en 2016, pintó el rostro de Michelle Obama en los tonos grises de una vieja fotografía en blanco y negro, sobre un fondo sobrenaturalmente brillante, una técnica que ha utilizado para introducir un sentido elevado. de lo surrealista en muchas de sus obras.

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Pero ambos artistas también han templado aspectos de sus estilos habituales para crear obras que enfatizan la dignidad del sujeto sobre la ironía del artista. Wiley, que ha hecho retratos de LL Cool J, Michael Jackson y Notorious BIG, a menudo pincha la pompa y la grandilocuencia del retrato histórico, pintando a sus sujetos en poses familiares de obras clásicas del propagandista de Napoleón, Jacque-Louis David, Tiepolo o Peter Paul. Rubens (Wiley representó a Jackson a caballo, vestido con la armadura de un rey de los Habsburgo, coronado por angelicales figuras voladoras). Muchas de sus obras, que se relacionan con la cultura hip-hop, también tienen una calidad homoerótica distintiva.



El retrato de Wiley del ex presidente no va allí. De hecho, la pose de Obama, a quien se le ve con un traje oscuro y una camisa de cuello abierto, sentado con los brazos cruzados y apoyado en las rodillas, recuerda al funcionario de Robert Anderson 2008 retrato de George W. Bush , quien se presenta en una pose similar, casual. Tampoco Sherald, que a menudo representa a sus sujetos con algún objeto curiosamente evocador (un montón de globos o un modelo de barco) que crea una atmósfera de ensueño, enfatiza lo fantasmagórico en su retrato de Michelle Obama.

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Pero ambos artistas han enfatizado la importancia de crear retratos de afroamericanos que reconfigurarán el canon y el museo de maneras más inclusivas. Dorothy Moss, curadora de pintura y escultura en la National Portrait Gallery, recuerda haber visto a Sherald interactuar con jóvenes afroamericanas en una charla en una galería. Se inclinó, los miró y dijo: 'Les pinté esto para que cuando vayan a un museo vean a alguien que se parezca a ustedes en la pared'. Wiley también se ha centrado a lo largo de su carrera en insertar caras negras. y figura en el contexto tradicional del retrato aristocrático de élite, aunque con resultados ambiguos: nunca está claro si el objetivo es remediar la omisión o desestabilizar la tradición.

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Los dos retratos hacen que sus sujetos sean de tamaño natural, lo que subraya su importancia histórica y sus logros. Aunque los artistas trabajaron de forma independiente entre sí, y sus obras no están destinadas a ser vistas una al lado de la otra (residirán en diferentes galerías cuando salgan a la vista), forman una pareja curiosa. Ambos capturan elementos que sus sujetos seleccionaron cuidadosamente durante su vida pública como presidente y primera dama. Una vena hinchada en el lado izquierdo del rostro del presidente, y la intensidad de su mirada, sugieren que no soporta la impaciencia de los tontos con alegría que de vez en cuando destellaba de él, un marcado contraste con los retratos fotográficos sonrientes y risueños de Chuck Close que tienen hasta la fecha. ahora sustituyó al retrato oficial en la exposición de los presidentes de Estados Unidos.

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Wiley ha incluido flores de fondo (otro guiño al retrato histórico) para hacer referencia a elementos de la historia personal del presidente, incluido el jazmín para Hawái, los lirios azules africanos para la herencia keniana de su padre y los crisantemos, que son la flor oficial de Chicago. Curiosamente, el pie izquierdo del presidente está apoyado sobre un ramo de lirios azules africanos, como si estuviera a punto de aplastarlos.

La escena durante la inauguración del retrato de Obama

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12 de febrero de 2018 | Se ve al expresidente Barack Obama durante la presentación de los retratos oficiales de él y la ex primera dama Michelle Obama en la Galería Nacional de Retratos del Smithsonian en Washington. (Matt McClain / The Washington Post)

Sherald ha representado a Michelle Obama con un vestido de la marca Milly de Michelle Smith, elegante pero no extravagante moda de grandes almacenes que recuerda la mezcla de alta costura y cómodo pragmatismo de la primera dama. Sherald se sintió atraído por los grandes patrones geométricos de la tela, que recuerda el estilo de Mondrian. Pero es la mayor parte del vestido lo que hace una declaración, casi envolviendo el cuerpo, con poco más que la cara, los brazos y las manos (con esmalte de uñas de color violeta claro) expuestos. El vestido forma una pirámide, con el rostro en la parte superior, de una manera que sugiere un caparazón protector, ocultando a la vista el cuerpo de la primera dama y parte de su feminidad, que fueron blanco de ataques racistas durante su mandato en el Ala Este.

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El contraste de las interpretaciones de los fondos por parte de los artistas también es convincente. La primera dama vive en un mundo de calma, claridad e iluminación con el tono de Wedgwood, mientras que se ve al presidente sin ataduras contra una pantalla de hojas y flores, con vislumbres ocasionales de un espacio oscuro y desconocido más allá. Así que uno de ellos parece arraigado mientras que el otro está en juego, mientras que parte de la feminidad escondida entre los pliegues del vestido de la primera dama ha reaparecido mágicamente en el refulgente mundo floral del retrato del presidente.

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Es fácil olvidar la importancia histórica de la inauguración del lunes. Intelectualmente, todos sabemos que la Casa Blanca fue un coto exclusivo del hombre blanco hasta 2008. Pero un paseo por la Galería Nacional de Retratos enfatiza ese hecho de una manera visual y emocional que recuerda no solo el racismo construido en el documento fundacional de este país, sino también el racismo que ha dado forma a la historia del arte y el retrato desde el Renacimiento.

El potencial de los Obama para cambiar el tono y la cultura política de este país se vio debilitado por la persistencia de ese racismo antes y durante su tiempo en la cúspide política del país. Ahora que han dejado el cargo, ahora que su decencia fundamental está en alto relieve en contraste con el nuevo orden político, la memoria se refresca. Parecen un poco mayores que las dos personas que llevaron consigo tanta fantasía colectiva de un Estados Unidos diferente a Washington hace nueve años. Esa fantasía era prematura y poco realista, y solo ahora está claro cuán poderosamente animó los impulsos más mezquinos de quienes la rechazan. Pero estos retratos recordarán a las generaciones futuras cuánto cumplimiento de deseos se encarnó en los Obama, y ​​con qué gracia soportaron esa carga.

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